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¿Qué son los códigos QR y cómo funcionan?

Probablemente hayas visto los códigos QR. Están en todas partes, desde sitios web hasta anuncios. Se parecen un poco a los códigos de barras pero, en lugar de rayas verticales, están formados por patrones cuadrados. A medida que cada vez más empresas los utilizan, son más reconocibles, y muchos smartphones ya incluyen lectores QR.

Código QR vinculado a kaspersky.es

¿Pero qué son exactamente estos códigos QR y cómo funcionan? Aquí encontrarás todo lo que necesitas saber…

Definición: ¿Qué significa QR?

QR significa «respuesta rápida».

Aunque pueden parecer simples, los códigos QR son en realidad capaces de almacenar muchos datos. Pero no importa cuántos datos contengan, al leerlos, los códigos QR deben permitir al usuario acceder a la información al instante, de ahí que se denominen códigos de respuesta rápida.

Breve historia del código QR

El primer sistema de código QR fue inventado en 1994 por la empresa japonesa Denso Wave, una subsidiaria de Toyota. Necesitaban una forma de rastrear con precisión los vehículos y las piezas durante la fabricación. Para ello, investigaron cómo desarrollar un tipo de código de barras que pudiera codificar kanji, kana y caracteres alfanuméricos.

Más allá del código de barras

Los códigos de barras ordinarios solo se pueden leer en una dirección: de arriba a abajo. Eso significa que solo pueden almacenar una pequeña cantidad de información, generalmente en formato alfanumérico.

Pero un código QR se lee en dos direcciones (de ahí que a veces se le llame también «código de barras bidimensional»): de arriba a abajo y de derecha a izquierda. Esto permite albergar una mayor cantidad de datos.

El equipo de desarrollo responsable del código QR buscaba que el código fuera fácil de escanear para que los operativos no perdieran tiempo en conseguir el ángulo correcto, y deseaba que tuviera un diseño distintivo para que fuera fácil de identificar. Esto los llevó a elegir su emblemática forma cuadrada que aún se utiliza hoy en día.

El primer código QR tardó más de un año en desarrollarse. Podía contener hasta 7000 números más caracteres kanji, y podía leerse diez veces más rápido que un código de barras normal.

El código QR se convierte en código abierto

Una vez liberado, el código QR fue adoptado rápidamente por la industria automovilística. Esto era especialmente importante en ese momento, ya que muchos consumidores de Japón exigían más transparencia a las grandes empresas. Querían saber exactamente de dónde provenían sus productos, y no solo los automóviles sino también los alimentos, los productos farmacéuticos y otros productos. Por tanto, el código QR se integró gradualmente en toda la industria manufacturera.

Denso Wave tuvo la amabilidad de poner a disposición del público su código QR, declarando que no ejercerían sus derechos de patente. Esto significaba que cualquiera puede crear y usar sus propios códigos QR, incluso hoy en día. Sin embargo, la aceptación inicial de la idea fue lenta. Aunque los códigos QR en sí mismos eran fáciles de producir, los lectores QR no estaban generalmente disponibles para el público. Eso fue hasta que…

2002: los primeros lectores QR móviles

En 2002, se comercializaron en Japón los primeros teléfonos móviles que integraban lectores QR. Esto condujo a un aumento en el número de empresas que utilizaban códigos QR, y comenzaron a aparecer los primeros códigos QR listos para el consumidor.

Mientras tanto, la tecnología siguió evolucionando. En 2004, se creó un microcódigo QR y, en 2008, se lanzó el código iQR, que incluye módulos rectangulares.

También, por esta época, llegó al mercado el primer iPhone, que puso los lectores de QR en manos de un mayor número de consumidores en todo el mundo. Al darse cuenta del potencial de los códigos QR para las ventas y el marketing, las marcas y organizaciones comenzaron a crear los suyos propios.

La edad de oro de los códigos QR

En 2012, dieciocho años después de su creación, el código QR fue galardonado con el Good Design Award por el diseño industrial.

En ese momento, el código QR se había extendido por todo el mundo: se podía ver en todas partes, desde carteles, revistas y folletos, y también en algunos lugares bastante poco habituales.

Incluso hoy, en 2020, Denso Wave continúa mejorando su diseño original. Sus modernos códigos QR tienen soluciones integradas como la trazabilidad, la protección de marcas y las medidas contra la falsificación. También hay muchos usos nuevos para los códigos QR, desde la transferencia de pagos hasta la determinación de las posiciones de los objetos en la realidad aumentada.

¿Cómo funcionan los códigos QR?

Los patrones de los códigos QR representan códigos binarios que se interpretan para revelar los datos almacenados por el código.

Un lector QR puede identificar un código QR estándar basado en los tres grandes cuadrados del exterior del código QR. Una vez identificadas esas tres formas, sabe que todo lo que contiene el cuadrado es un código QR.

El lector QR analiza el código QR descomponiendo todo su contenido en una cuadrícula. Observa cada cuadrado de la cuadrícula y asigna cada uno de ellos a un valor en función de si es blanco o negro. A continuación, agrupa los cuadrados de la cuadrícula para crear patrones más grandes.

Código QR en un móvil

¿Cuáles son las partes de un código QR?

Un código QR estándar se puede identificar mediante seis componentes:

Zona tranquila

Este es el borde blanco vacío alrededor del exterior de un código QR. Sin este límite, un lector QR no podrá determinar lo que contiene y lo que no contiene el código QR debido a la interferencia de elementos externos.

Patrón de búsqueda

Los códigos QR suelen contener tres cuadrados negros en las esquinas inferior izquierda, superior izquierda y superior derecha. Estos cuadrados indican a un lector de QR que se trata de un código QR y dónde se encuentran los límites exteriores del código.

Patrón de alineación

Este es otro cuadrado más pequeño contenido en algún lugar próximo a la esquina inferior derecha que asegura que el código QR aún se puede leer si está torcido o inclinado.

Patrón de sincronización

Es una línea en forma de L entre los tres cuadrados del patrón de búsqueda. El patrón de sincronización ayuda al lector a identificar los cuadrados individuales dentro del código completo y también permite que siga siendo posible leer un código QR dañado.

Información de la versión

Es un pequeño campo de información que se encuentra cerca de la celda superior derecha del patrón de búsqueda. Permite identificar qué versión del código QR se está leyendo (consulte «¿Cuáles son las cuatro versiones del código QR?»).

Celdas de datos

El resto del código QR comunica la información real, es decir, la URL, el número de teléfono o el mensaje que contiene.

¿Cuáles son las cuatro versiones del código QR?

Los códigos QR se pueden utilizar para numerosos propósitos diferentes, pero cuando se trata de tipos hay cuatro tipos generalmente aceptados. La versión utilizada determina cómo se pueden almacenar los datos y se denomina «modo de entrada». Puede ser numérico, alfanumérico, binario o kanji. El tipo de modo se comunica a través del campo de información de la versión en el código QR.

Modo numérico

Es para los dígitos decimales del 0 al 9. Este es el modo de almacenamiento más efectivo con hasta 7089 caracteres disponibles.

Modo alfanumérico

Es para los decimales digitales del 0 al 9, más las letras mayúsculas de la A a la Z, y los símbolos $, %, *, +, -, ., /, :, así como un espacio. Permite almacenar hasta 4296 caracteres.

Modo de byte

Es para los caracteres del conjunto ISO-8859-1. Permite almacenar 2953 caracteres.

Modo Kanji

Es para los caracteres de doble byte del conjunto de caracteres Shift JIS y se utiliza para codificar caracteres en japonés. Este es el modo original, desarrollado por primera vez por Denso Wave. Sin embargo, desde entonces se ha convertido en el menos efectivo, con solo 1817 caracteres disponibles para su almacenamiento.

También hay un segundo modo de kanji denominado modo de interpretación de canal extendido (ECI), que especifica el conjunto de caracteres kanji UTF-8. Sin embargo, algunos lectores nuevos de códigos QR no podrán leer este conjunto de caracteres.

Hay dos modos adicionales que son modificaciones de los otros tipos:

Modo de apéndice estructurado

Codifica los datos a través de múltiples códigos QR, permitiendo la lectura simultánea de hasta 16 códigos QR.

Modo FNC1

Permite que un código QR funcione como un código de barras GS1.

¿Puede un código QR usar múltiples modos?

Es posible, siempre y cuando cada código QR contenga el campo de información de la versión correcta.

Pago con códigos QR

¿Cuáles son las ventajas de los códigos QR?

El código QR fue diseñado para mejorar el diseño de los códigos de barras.

 Puede contener más información que un código de barras

Un código de barras solo puede contener una única cadena de información en forma de código numérico. Esto lo hace útil en entornos como el de la venta al por menor, ya que puede identificar con rapidez y precisión un producto que solo tiene asociado un número exclusivo. Sin embargo, no puede hacer mucho más que eso.

Por otra parte, un código QR puede contener mucha más información y de muchos tipos diferentes (como palabras y caracteres). Lo hace todo en el mismo espacio que un código de barras y es igual de fácil de generar e imprimir.

Menos errores

¿Alguna vez has llevado un artículo a la caja y escaneado el código de barras, solo para que se identifique otro artículo completamente diferente? Esta es una circunstancia poco frecuente, pero ocurre, generalmente porque los códigos de barras no están protegidos contra la duplicación. Sin embargo, la mayor capacidad de albergar información de un código QR le da espacio para incorporar un sistema de seguridad.

Fácil de leer

A diferencia de los códigos de barras, que requieren una tecnología especial para su lectura e interpretación, los códigos QR pueden ser leídos y comprendidos por smartphones y cámaras digitales. Esto los hace mucho más útiles para, por ejemplo, las campañas de marketing dirigidas al consumidor.

Fácil de imprimir

Al igual que un código de barras, un código QR solo requiere impresión en blanco y negro (aunque se puede utilizar cualquier color o incluso varios colores).

Más seguro

Es posible cifrar la información en códigos QR, ofreciendo un nivel adicional de protección.

¿Cuáles son los diferentes tipos de código QR?

Es posible crear códigos QR de muchas formas y estilos diferentes, pero hay cinco tipos que son los más comunes. Todos permiten realizar lo mismo, pero su aspecto es ligeramente diferente.

Código QR

Esta es la versión original del código QR creado por Denso Wave en los años 90. Es fácil de identificar por sus tres patrones de búsqueda en las esquinas inferior izquierda, superior izquierda y superior derecha.

Código azteca

Aunque es similar a un código QR, el código azteca, desarrollado por Welch Allyn, contiene solamente un patrón de búsqueda, justo en el medio.

Código azteca vinculado a kaspersky.es

MaxiCode

Este tipo de código QR es utilizado por el servicio postal de los Estados Unidos. Es similar al código azteca, en el sentido de que coloca el patrón de búsqueda en el medio, pero utiliza un patrón de panal en lugar de cuadrados.

MaxiCode vinculado a kaspersky.es

PDF417

Inventado en 1991 por Ynjiun Wang de Symbol Technologies, el código de curioso nombre PDF417 precede al código QR por tres años. Se parece mucho a una mezcla entre un código QR y un código de barras y es fácilmente reconocible por su forma rectangular.

Código PDF417 vinculado a kaspersky.es

Semacode

Desarrollado por una empresa de software del mismo nombre, el código Semaco es una matriz de datos que se parece mucho a un código QR común, pero sin patrones de búsqueda reconocibles.

Código Semacode vinculado a kaspersky.es

¿Cómo puedo leer un código QR en mi iPhone, iPad o dispositivo Android?

La mayoría de los smartphones integran lectores QR. Algunos de los últimos smartphones que han salido al mercado, como el último teléfono de Google Pixel y los iPhone, cuentan con lectores QR integrados en las cámaras.

Cómo usar los códigos QR

Incluso algunas tablets, como el iPad de Apple, cuentan con lectores QR incorporados en sus cámaras.

Es posible que algunos dispositivos más antiguos requieran una aplicación especial para leer códigos QR, pero, sin duda, no faltan este tipo de aplicaciones en Apple App Store y Google Play.

Leer un código QR con tu dispositivo no podría ser más fácil:

  1. Abre la aplicación del lector QR o la cámara de tu smartphone.
  2. Apunta al código QR; deberías poder orientar la cámara desde cualquier ángulo y aún así recibir la información necesaria.
  3. Los datos se muestran al instante en la pantalla, por ejemplo, si el código QR contiene datos de contacto, estos deberían descargarse instantáneamente al móvil.

¿Qué información pueden contener los códigos QR?

Al igual que un código de barras, un código QR almacena datos. Estos datos pueden incluir URL de sitios web, números de teléfono o hasta 4000 caracteres de texto.

Los códigos QR también se pueden utilizar para:

  • Descargar directamente mediante el enlace una aplicación en Apple App Store o Google Play.
  • Autenticar cuentas online y verificar los datos de acceso.
  • Acceder a Wi-Fi almacenando datos de cifrado como el SSID, la contraseña y el tipo de cifrado.
  • Enviar y recibir información de pago.

¿Dónde se encuentran los códigos QR?

Los códigos QR se inventaron originalmente para ayudar a rastrear las piezas en la fabricación de automóviles, y se siguen utilizando en toda la industria manufacturera.

También puedes encontrar códigos QR utilizados por otras empresas que precisan vigilar de cerca sus productos y suministros, como la construcción, ingeniería e industrias minoristas.

También son utilizados por servicios postales de todo el mundo. Debido a que albergan gran cantidad de información, como direcciones postales, se recurre cada vez más a ellas para rastrear los paquetes.

Los códigos QR ahora también se usan en las universidades para facilitar la interacción con los estudiantes. Han aparecido en todas partes, desde el aula hasta la biblioteca, donde se utilizan para ayudar a los estudiantes a encontrar los libros que buscan.

Ejemplos de uso de códigos QR en campañas de marketing y publicidad

Sin embargo, los lugares en los que es más probable ver códigos QR en la vida diaria son las campañas de ventas y marketing.

A muchos anunciantes les gusta utilizar códigos QR en sus campañas porque proporcionan una forma más rápida e intuitiva de dirigir al público a los sitios web que introduciendo manualmente las direcciones URL.

Incluso se pueden utilizar para enlazar directamente a las páginas de productos online. Por ejemplo, si buscas el vestido exacto que lleva una modelo en un póster, un código QR podría llevarte directamente a una página web donde comprarlo.

También puedes buscar códigos QR en el embalaje de algunos de tus productos favoritos. Estos códigos QR pueden revelar datos sobre el producto, como información nutricional u ofertas especiales que puedes usar la próxima vez.

Uso y definición del código QR

Puedes incluir un código QR casi en cualquier lugar. Así que no te sorprendas si empiezas a verlos en todas partes, desde tarjetas de visita, hasta carteles e incluso recibos.

¿Cómo crear un código QR?

Crear un código QR es mucho más fácil de lo que crees.

Hay docenas de generadores de código QR disponibles que puede descargar en tu smartphone a través de Apple App Store y Google Play.

También puedes generarlos online a través de diversos sitios web, como:

Los beneficios de usar un generador de códigos QR son generar fácilmente un código QR con información personalizada (ya sea una URL, una tarjeta de visita, un evento de calendario o texto), personalizar el diseño con diferentes colores y descargar y compartir de forma instantánea el archivo de imagen.

Una vez decidido el diseño del código QR, puedes recrearlo usando diferentes medios. Mientras la forma del código QR pueda ser leída y entendida por un smartphone, puedes generar un código QR de casi cualquier cosa.

Métodos creativos para generar códigos QR

En Zhengzhou (China), más de 2500 estudiantes de Sias International College se reunieron en 2017 para formar el mayor código QR humano del mundo. Los estudiantes ayudaron mantener en alto paraguas para crear el patrón, que medía 51 metros de ancho. Al ser escaneados, los estudiantes recibieron una oferta especial de la empresa de viajes compartidos Didi-Express.

También en China, en el pueblo de Xilinshui, se plantaron más de 130 000 árboles de enebro en una superficie de 5 ha en forma de código QR que podía ser visto desde arriba. Al leerlo, dirigía a los usuarios a la página oficial de turismo de Xilinshui.

A muchas empresas se les han ocurrido otros lugares creativos para crear códigos QR. He aquí algunas de las formas más imaginativas que hemos visto para usar códigos QR:

  • Como sello de goma
  • En camisetas
  • En etiquetas de regalos de Navidad

Preguntas frecuentes sobre códigos QR

¿Tienen que ser los códigos QR en blanco y negro?

No, de hecho pueden ser de cualquier color, siempre y cuando el contraste entre las áreas claras y oscuras sea evidente. De hecho, los códigos QR pueden ser incluso multicolores.

¿Mucha gente usa códigos QR?

Los datos sugieren que el uso del código QR está en aumento. Según Scanova y Statista, se estima que unos 11 millones de hogares escanearán algún código QR en 2020, lo que supone un gran aumento con respecto a los 9,76 millones de escaneos estimados en 2018.

Esto se debe a tres razones principales: la penetración de los smartphones ha aumentado del 10 % en 2014 al 36 % en 2018, mientras que el uso de Internet en dispositivos móviles de alta velocidad creció del 48 % en 2014 al 61 % en 2018. Además, muchos de los nuevos smartphones incluyen actualmente lectores QR, lo que permite a más gente escanear códigos QR cuando están fuera de casa.

¿Son seguros los códigos QR?

Debido a que los códigos QR contienen muchos datos, es posible que puedan ser utilizados para ocultar información de phishing.

Los piratas informáticos inteligentes también podrían utilizar códigos QR para dirigir a los usuarios a descargas de malware disfrazadas o para obligar al teléfono móvil del usuario a enviar mensajes de texto premium.

Y en el caso de los códigos QR vinculados a URL, existe el potencial de que el dominio al que dirigen a los usuarios pueda ser hackeado. En un famoso ejemplo, una empresa alemana de condimentos cuyo nombre no citaremos dirigió por accidente a los usuarios que escanearon su código QR a un sitio web para adultos.

Cómo protegerse de los códigos QR maliciosos

No se sabe dónde y cuándo podría dar con un código QR infectado. Por eso es esencial elegir un lector QR de gran fiabilidad. 

Kaspersky QR Scanner comprueba al instante la seguridad de un enlace escaneado antes de enviar cualquier información al usuario.

De esa forma, puedes saber si hay algún peligro tras un código QR, como por ejemplo:

  • Una estafa de phishing
  • Una descarga forzada de aplicaciones o una estafa de mensajes de texto premium
  • Enlaces peligrosos

Kaspersky QR Scanner sigue ofreciendo todo lo necesario de un lector QR, como añadir contactos al móvil. Pero también crea un registro de lecturas anteriores para poder rastrear cuándo y dónde puedes haber estado comprometido.

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